通过米迦勒纳普·09/05/2019


上周,一块杰尼索万下颚骨的发现登上了全世界的头条。

杰尼索娃人是一个现已灭绝的人类物种,与我们以及尼安德特人有着密切的联系。对外部观察员,研究人员对这一发现的兴奋可能有点过头了。毕竟,杰尼索万人在近10年前被发现,他们的基因组已经测序,并分析了他们与我们物种的关系。所以,这些小题大做是为了什么?

颌骨是在白石崖溶洞中发现的。在青藏高原,1980年,一个僧侣。提供/Dongju Zhang,兰州大学

最近的数量比较大,对杰尼索万人的高调研究意味着他们已经成为我们家谱中相当有名的一个实体,如果不是像尼安德特人那样的家喻户晓的名字。这种熟悉隐藏了一个重要的事实,这一事实将杰尼索万人与我们所有的其他亲戚和祖先区分开来:他们是唯一的人属(人类及其近亲),曾经被描述为基于DNA序列,而不是一个形态独特的化石。DNA序列来自手指骨的一个小碎片,发现于阿尔泰山脉的杰尼索瓦洞穴,这与现代人类是分不开的。所以,到现在为止,我们知道杰尼索万DNA的样子,但却不知道杰尼索万人自己长得怎么样(除了他们的牙齿很大)。到现在为止,因此,丹尼索万人是数据库中的一组无面孔的DNA序列。

如果你想找到更多的杰尼索万遗迹,这是一个相当大的问题。不管化石保存得多么完好,信息多么丰富,只要保存得不够好,不能产生DNA数据,无法判断它是否属于杰尼索万。或者,更准确地说,那里没办法说。

下河下颌骨的虚拟重建。提供/Jean Jacques Hublin,马克斯普朗克进化人类学研究所。

这个新发表的研究用两种方式改变了这一点。首先,它是杰尼索万脸上的一部分。因此,第一次,丹尼索万已经不仅仅是一系列抽象的代表DNA序列的字母。第二,这项研究介绍了另一种鉴别丹尼索万的方法:蛋白质的氨基酸序列而不是DNA序列。起初,这似乎令人惊讶,我们的身体通过阅读和翻译DNA模板来组装氨基酸序列。它们只是生产线中将DNA序列转化为人类的第二步。因此DNA和氨基酸紧密相连。然而,似乎蛋白质的氨基酸序列比它们所建立的模板寿命更长。这意味着对于DNA生存来说保存得太差的化石现在可以从特征氨基酸序列中鉴定为丹尼索万。

如果我们想了解一个物种的分布情况,就必须有该物种存在的物理证据,因为基因的分布本身并不能代表一个物种的生存环境。例如,北美洲土著的尼安德特人基因在其基因组中的比例与欧洲人和亚洲人相同。然而,我们可以相当确信尼安德特人从未到达新世界,尼安德特人的基因已经与现代人类一起到达新世界。同样地,在美拉尼西亚和澳大利亚人口中,大量的杰尼索万人的祖先并不意味着杰尼索万人跨越大洋到达新几内亚或澳大利亚。更可能的是,美拉尼西亚人和澳大利亚人的祖先在离开非洲的旅途中,在亚洲的某个地方遇到了杰尼索万基因后,就把它们带到了这些地区。

研究人员一直在白石崖溶洞中挖掘。提供/Dongju Zhang,兰州大学。

这项新的研究首次提出了丹尼索娃洞穴外存在丹尼索娃的物理证据,特别有趣的是,这个证据(颌骨)来自青藏高原。基因研究表明,生活在青藏高原上的现代人从杰尼索万人那里继承了他们的一些高空适应能力。但这是否意味着丹尼索万人生活在青藏高原,或者,定居在该地区的现代人是否携带着有利的突变,从他们可能遇到杰尼索万人的地方?杰尼索万人最初是如何发展高空适应能力的?杰尼索瓦洞穴本身处于海拔700米左右的中等高度。在青藏高原发现的杰尼索万遗迹清楚地表明,杰尼索万人早在现代人类之前就生活在高海拔地区,他们适应了这种环境,藏族现代人类在移入阿尔卑斯环境时获得了杰尼索万的高度适应。

所以,杂志上描述的颌骨化石自然一个多星期前真的是一块相当重要的骨头。实际上,它可能是了解更多关于杰尼索万分布的关键,而且至关重要,关于他们在我们自身进化中的作用。

迈克尔克纳普博士是卢瑟福发现研究员和奥塔戈大学生物人类学高级讲师。